Marco geológico

Localizada en la zona de poniente de la ciudad de Ponta Delgada, la Gruta do Carvão posee, como ya fue referido, una extensión de cerca de 2500 m. Consta de tres tramos o cavidades principales, encontrándose las zonas intermedias colapsadas u obstruidas. Debido a ello, no es posible el acceso a la totalidad del tubo volcánico primitivo.

Por esta razón actualmente sólo está explorada y cartografiada una extensión de cerca de 1900 m del tubo. Así, se distingue un tramo norte (Gruta de la Calle de Paim; Tramo 1), un tramo medio (Gruta do Carvão, de la Calle de Lisboa o de los secaderos de tabaco; Tramo 2) y un tramo sur (Gruta de la Calle João do Rego; Tramo 3), además de la Gruta de la Calle José Bensaúde, con solamente 42 m de longitud (Tramo a).

Sin embargo, como ya fue demostrado antes, varios documentos antiguos e innumerables relatos históricos y observaciones de campo indican para esta cavidad volcánica una extensión muy superior a la actualmente cartografiada, que podría quizás haber tenido una extensión de cerca de 5 km (presentando una orientación general NNO-SSE), desde el litoral, en la zona de Santa Clara, hasta las proximidades de la Serra Gorda, en Arrifes, incluyendo la zona del cuartel militar allí existente.

gruta cópia

Situación en la red urbana de Ponta Delgada de los diversos tramos actualmente conocidos y cartografiados que integran el sistema de la Gruta do Carvão: Tramo 1 – Calle de Paim; Tramo 2 – Calle de Lisboa o secaderos de tabaco; Tramo 3 – Calle João do Rego; Tramo a – Gruta de la Calle José Bensaúde. (© J.C. NUNES e S. MEDEIROS)

Desde un punto de vista geológico, la Gruta do Carvão se encuadra en el Complejo Volcánico de los Picos, un área compuesta por cerca de 250 conos de escorias basálticas y de spatter (localizados principalmente en la parte axial de esta cordillera volcánica) y por coladas lávicas asociadas, de naturaleza basáltica o similar, que escurrieron en dirección al litoral norte o sur. Estos conos piroclásticos están alineados generalmente según fracturas de orientación noroeste-sudeste y este-oeste.

La Gruta do Carvão se formó en una extensa colada basáltica, con flujo general norte-sul, que llegó al mar en la zona de poniente de la ciudad de Ponta Delgada y cuyo centro emisor estaría probablemente localizado en la zona de la Serra Gorda – Arribanas, en la barriada de Arrifes.

Grutas SMG_V3

Mapa vulcanológico y localización de las cavidades volcánicas de la isla de S. Miguel (adaptado de Nunes, 2004)

Actualmente no se conoce la edad de los basaltos asociados a la Gruta do Carvão, estando en curso su datación radiométrica por el método 40Ar/39Ar. Sin embargo, la edad de esta gruta deberá estar comprendida entre los 5.000 y los 12.000 años. Esta estimativa tiene en cuenta las dataciones radiométricas (14C) realizadas por el Geochron Laboratory (EEUU) sobre material vegetal carbonizado recogido en el paleosuelo situado bajo la colada lávica de la Gruta, en la zona de la Escuela Primaria del Carvão, que proporcionó unas edades de 11.880 (± 80) y de 12.100 (± 140) anos. Por otra parte, esta colada basáltica está cubierta por materiales piroclásticos pomíticos (como cenizas y lapilli), incluyendo los del volcán de Fogo y de su “erupción A”, que ocurrió hace aproximadamente 4.550 anos (Bootl et al.).

En este contexto, teniendo en cuenta los datos referidos y el estudio de Booth y sus colaboradores, parece posible atribuir a la Gruta do Carvão una edad holocénica.