Cadre Géologique

Localisée à l’ouest de la ville de Ponta Delgada, “Gruta do Carvão” a une longueur totale d’environ 2500m, divisée en trois sections principales et des galeries intermédiaires qui se sont effondrées et qui sont bouchées, séparant physiquement ces cavités, et ne permettant pas un accès total au tunnel de lave originel. Pour ces raisons, seuls 1912m du tunnel sont connus et cartographiés. Ils incluent la section nord ("Rua do Paim Cave" - section 1), une section intermédiaire  ("Rua de Lisboa, Secadores de Tabaco Cave" - section 2),  la section sud ("Rua João do Rego Cave" - section 3) et la section a de "Rua José Bensaùde" de seulement 42,7 mètres de long. Cependant, comme il a été démontré plus haut, quelques vieux documents, divers rapports historiques et travaux de terrain révèlent l’existence de galeries autres que celles déjà cartographiées, pouvant atteindre 5km de longueur totale (d’orientation générale NNW-SSE) depuis la côte à Santa Clara jusqu’à proximité de Serra Gorda à Arrifes, incluant la zone militaire qui s’y trouve.

gruta cópia

Urban Grid of Ponta Delgada city, showing the known and mapped portions of the "Gruta do Carvão" cave system: Section 1 - "Rua do Paim"; Section 2 - "Rua de Lisboa/Secadores de Tabaco"; Section 3 - "Rua João do Rego"; Section a - "Rua José Bensaúde" pit. ( © J.C. NUNES e S. MEDEIROS)
 

D’un point de vue géologique, Gruta do Carvão est localisée dans le complexe volcanique  « dos Picos » ; aire composée de plus de 250 cônes de scories basaltiques, des éclaboussures (la plupart d’entre elles localisées dans la zone axiale de l’arrête volcanique), des coulées de nature basaltique s’écoulant vers la côte nord et/ou la côte sud. Ces cônes pyroclastiques sont principalement alignés sur les fractures orientées NW-SE et E-W. "Gruta do Carvão" s’est formée grâce à un important flot basaltique dont le flux général s’orientait Nord – Sud, qui rejoignit la mer à l’Ouest de la ville Ponta Delgada où la galerie principale est située dans la Serra Gorda – Arribanas dans la paroisse des Arrifes.

Grutas SMG_V3

Volcanological map of São Miguel island showing the location of the volcanic caves (adapted from Nunes, 2004)
 

A l’heure actuelle, nous ne pouvons déterminer l’âge des basaltes associés à "Gruta do Carvão", bien que des processus de datation radiométrique à 40Ar/39Ar  soient en cours de réalisation. Cependant, l’âge de la grotte a été évalué entre 5000 et 12000 ans selon le datage radiométrique au 14C  réalisé par le laboratoire Geochron (USA) et usant de matériaux végétales carbonisés (de Carvão Elementry School) collecté du Paleosol en dessous des flux de lave de "Gruta do Carvão". Ils révélent un âge compris entre 11800 BP (+/- 80) et 12100 (+/-140). De plus, la coulée basaltique est recouverte par du matériel pyroclastique de ponce (ash et lapilli) provenant du volcan Fogo et plus précisément de l’éruption Fogo A datée approximativement de 4550 ans BP (Booth et al). Selon ces informations et selon le travail de Booth et de ses collaborateurs, il semble possible de dater "Gruta do Carvão" de l’Holocène.